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  Le cas possessif en anglais

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Les cas possessif en anglais : comment choisir entre of  et  's 


English version of this page: The possessive in English

 

Utiliser "of" ou une structure avec "s" ?"  


    Hélas, il n'existe aucune règle fixe et définitive pour vous dire dans chaque cas de figure laquelle des deux formes il faudrait, ou vaudrait mieux, employer. La supposée règle simple, selon laquelle on utiliserait 's seulement avec des êtres humains, est une généralisation très large, avec de très nombreuses exceptions . D'autre part, il y a de nombreuses situations où, même avec des êtres humains, le 's est impossible. 
     Cette page explique les différents cas de figure, et donne de nombreux exemples pour vous aider à maîtriser ce point de grammaire épineux.


En premier, il faut déterminer la nature du "possesseur"; s'agit-il d'un possesseur animé (être humain ou assimilé) ou inanimé?

1) Les Animés: Les possesseurs humains ou assimilés humains (familiers) :

En cas de véritable possession: 's est la structure habituelle.
A1) The actor's car wouldn't start.
A2) The dog's leg was broken
S'il s'agit de qualités, d'attributs ou d'actions: 's est couramment utilisé :

A3) Madonna's reputation is international.
A4)  The dog's name was Jackson.
A5) The Queen's arrival was delayed.
Mais ces cas peuvent aussi être très bien exprimés au moyen d'une structure avec of.
A31) The reputation of Madonna is international.
A41) The name of the dog .....

Toutefois, il y a une differénce d'emphase entre les deux alternatives: dans les exemples A3-A5 l'accent est mis sur le possesseur, dans les exemples A31 et A41 l'accent est mis sur la qualité ou sur l'attribut. Dans l'exemple A5, le "possesseur" est le sujet du substantif verbal qui le suit.. 

1a) Situations où il n'y a aucun choix :

Parfois, quoiqu'en théorie les deux formes soient possible, le choix de la forme possessive à utiliser sera déterminé par la structure de la phrase, car on sera obligé de placer un mot directement à côté d'autres mots qui le qualifient. Par exemple :
A32) The reputation of Madonna, the American singer, is international

Il est IMPOSSIBLE de dire:
A32X) ** Madonna's reputation, the American singer, is international. **

Pour revenir aux exemples A1 et A2 ci-dessus, des expressions de ce type seront reformulées en utilisant "of" si ceci est structurellement essentiel:

A 11) This is the car of the actor I had lunch with yesterday.
Manifestement, l'autre choix syntaxiquement acceptable changerait le sens de l'énoncé!
A 11x) ** This is the actor's car I had lunch with yesterday. **

1.1. La relation entre une partie et un ensemble (animés)

L'emploi d'une structure avec "of" est  obligatoire pour exprimer le rapport entre un élément constitutif et l'ensemble pluriel dont il fait partie, et cela même si l'entité plurielle est exprimée syntaxiquement par un substantif au singulier, comme crowd.

A6  the rest of the people,
A7 the majority of voters
A8  a large part of the crowd


Il est IMPOSSIBLE de dire:
A61x:  the people's rest,  
A71x:  the voters' majority
A81x :the  crowd's large part


En revanche, quand il s'agit de désigner le rapport entre une partie constituante et un ensemble singulier, on peut choisir entre of et 's (sauf quand la structure de la phrase empêche tout choix) .
A9  The man's arm was broken, ou
A91 The arm of the man was broken

2. Les possesseurs inanimés 

Pour exprimer des qualités, des attributs, des actions, ou des parties : une structure avec of est habituelle

B1 The cost of the operation was enormous.
B2 The condition of the merchandise we received was not very satisfactory
B3 The launch of the new book was very successful.
B4 Where's the lid of the saucepan?
B5 The front of the car was damaged..
B6 The departure
of the train was delayed for an hour.
Toutefois dans certains cas on pourra employer une structure avec  's ; cette structure  avec "'s" est possible (et même parfois habituelle) avec certains substantifs familiers pour assurer une mise en valeur, ou pour des raisons de structure de la phrase. (Revoir 1a ci-dessus)
B11 The operation's cost was enormous
B31 The new book's launch was very successful.

B61 The train's departure was delayed for an hour.
BB1 The shop's window was broken.
Dans l'exemple BB1, la structure avec 's est normale; shop fait partie des substantifs familiers monosyllabiques (comme book, bed, cup, pool, etc.) qui se comportent plutôt comme des possesseurs animés.

Dans les exemples B3 et B6, la phrase peut être reformulée pour éliminer totalement tout besoin de structure possessive :

B32 The new book was launched very successfully (subj. + verbe passif)
B62  The train departed an hour later than planned (subj. + verbe actif)

2.1. La relation entre une partie et un ensemble (inanimés)

La forme avec "of" sera le plus souvent obligatoire pour exprimer la relation entre un élément et l'ensemble dont il fait partie.
B7 the top of the stairs .
B8 the back of the building
B9 A collection of paintings
B10  The middle of the report

Il est IMPOSSIBLE  de dire :
B71x:     the stairs' top.
B81x:  
  the building's back.

Une exception:  le choix peut être possible lorsque l'élément est désigné au moyen d'un groupe nominal adjectif+nom

B11 The top floor of the building
B111 The building's top floor

3. Les groupes nominaux complémentaux

L'emploi de  "of" est essentiel, sauf cas particulier.
C1) The theory of relativity.
C2) The director of marketing.
Ces groupes complémentaux  peuvent souvent être reformulés en tant que noms composés,  sans 's:
C11) the relativity theory
C21) the marketing director






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