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  Les verbes modaux en anglais : 1

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LES VERBES MODAUX, 1

Verbes modaux de possibilité : can et may 


Les verbes modaux de possibilité ont deux fonctions légèrement différentes; d'abord la possibilité ouverte ou intrinsèque, ou l'opportunité, le plus souvent exprimée par des formes du verbe can ; ensuite la possibilité accordée, ou la possibilité potentielle, normalement exprimées par des formes du verbe modal may.

Possibilité ouverte - can et be able to 

Le verbe can n'existe que dans des formes du présent simple et du passé  

Toutes personnes Présent Passé Present perfect
Affirmatif can
could can have + participe
Négatif can not, cannot, can't could not,  couldn't cannot have

S'il faut employer d'autres temps, on a recours au verbe modal synonyme "be able to" .  Cet auxiliaire modal a tout les temps nécessaires, car en réalité il s'agit simplement du verbe to be suivi de l'adjectif able ou unable.
Choix de temps Présent Present perfect Imparfait Futur
Affirmatif: am able to,
are able to
is able to
has been able to
have been able to
was able to
were able to
will be able to
Négatif: échantillons am not able to ,
am unable to
has not been able to
has been unable to
was not able to
was unable to
will not be able to
will be unable to

Can et able to s'emploient pour exprimer :
a. La possibilité ouverte ou physique
b. Une possibilité accordée (par confusion avec may) ou une opportunité
c. Can seulement, au temps present perfect: Une possibilité passée, surtout au négatif.
Exemples:
a1) I  can speak three different languages, English, Dutch and Chinese.
a2) We can't open the window, it doesn't open.
a3)  I'm able to write in two languages,  English and German.
a4)  He's unable to get into his apartment, he's lost the key.
a5)  When I lived in Paris, I could walk to work in ten minutes.
a6)  If you lose the PIN code, you won't be able to use your credit card.
a7)  I haven't been able to finish this book, it's too boring.
a8)  In spite of the fine weather, they were unable to cross the river.
b1)  The nurse says you can get up now.
b2)  Can you please make less noise !
c1)   They cannot have seen the danger sign.....
► ► Difficultés spécifiques.....

1.  La possibilité au passé: utiliser could ou was able to ?

Au passé , could ou was able to désignent une possibilité constante (je pouvais); mais pour désigner une ou des opportunités réalisées (j'ai pu), il faut employer was able to .
When I lived in York, I could / I was able to / walk to work.
   = Quand je vivais à York, je pouvais aller au travail à pied.
While I lived in York, I was able to meet a lot of interesting people.  
   = Quand je vivais à York, j'ai pu rencontrer beaucoup de personnes intéressantes

2. Utiliser could not ou cannot have ?

Au passé, could not implique une impossibilité absolue, cannot have to implique une supposition.

They could not see the danger sign.
   = Ils n'ont pas pu le voir parce que, par exemple, le panneau était caché.
They cannot have seen the danger sign.....  
   = le panneau était visible, mais  ils ne l'ont sûrement pas vu

Possibilité potentielle, ou possibilité accordée - may et might 

Le verbe may n'existe qu'aux temps présent simple et passé . Le passé simple de may est might .  Might est employé aussi de plein droit comme temps présent.

  Formes de may
Toutes personnes Présent Passé Present perfect
Affirmatif may
might may have
Négatif may not might not may not have
  Formes de might
Toutes personnes Présent Passé Present perfect
Affirmatif might
might might have
Négatif might not might not might not have

a) Le verbe modal may s'emploie pour impliquer l'éventualité (possibilité potentielle ou théorique) ou l'autorité - possibilité accordée. Employer le verbe modal may est souvent l'équivalent de qualifier une phrase par le mot perhaps.  La forme  might, en tant que temps passé de may, est le plus souvent employé dans des propositions subordonnées, notamment dans le discours indirect.
Notez qu'un synonyme de perhaps est le mot maybe....   lequel est bien entendu une combinaison des mots may et be.
b) Dans sa forme present perfect  (may + have + participe passé),  may est aussi utilisé pour  exprimer une éventualité réalisée dans un passée relatif (passé par rapport au présent - indiqué ou impliqué - ou à un autre moment).
c) Might s'emploie également pour exprimer une possibilité éloignéee, c'est-à-dire quelque chose qui pourrait à la limite être possible.  Dans cette acceptation, might est souvent combiné avec be able to.
d) Au temps present perfect  (might + have + participe passé),  might est aussi utilisé pour  exprimer une éventualité (affirmative ou négative) dans le passé. L'emploi de might have est courant dans des propositions conditionnelles de type 3 - hypothétique non réalisée.
e) Might et may s'emploient également pour exprimer la politesse ou le sarcasme.

Exemples:
a1) We may (perhaps) go to Canada next year, if we can save enough money.
a2) But of course, we may not be able to afford it.
a3) The judge said "You may go now".
a31)  The judge told me I might go.
a4)  "I may not be able to finish the job before Sunday."
a41) She said she might not be able to finish the job before Sunday.
b1)  I may have left my mobile phone on the train.
b2)  It's five o'clock; they may have finished by now.
b3)  I may have seen something very important.
c1)  I might find gold if I'm very lucky. It's just possible !
c2)  I think they'll get the first prize, but they might not.
c3)  I might be able to get places for tonight's concert, if they're not sold out 
d1)  You're very lucky to be alive; you might have been killed !
d2)   I'm worried ! Someone might have seen us....
d3)  I might have finished if I'd had another five minutes.
d4)  You might not have reached the top if you'd gone a different way.
e1)  May I say how delighted I am to be here !
e2)  Might I ask where you're going ?

Autres verbes modaux:  Modaux d'obligation - must, should etc.

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 Modal verbs of obligation - must, should



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Les verbes modaux sont assez particuliers; parfois nommés "auxiliaries modaux", ils se combinent toujours - parfois de façon implicite - avec un second verbe, dont ils infléchissent le sens.  A la différence de la plupart des verbes, se sont des verbes "défectifs", c'est-à-dire des verbes dont il manque certains des temps ou formes habituels. Par exemple, ils n'ont pas de forme passive.
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